Nghiên cứu của các nhà giả kim

Nếu như tin vào sự đúng đắn của con đường đã chọn, các nhà giả kim phải học được cách biến đổi những chất “đơn giản” như thủy ngân, chì và những kim loại phổ biến nhất thành vàng, mà tính chất nổi bật của nó là sức bền và độ dẻo. Làm sạch hóa chất được thực hiện bằng phương pháp nấu chảy, bằng cách nung nóng liên tục và kéo dài trong những cái lò tự tạo một vài tháng, thậm chí cả năm trời. Những thí nghiệm được tiến hành bí mật, nhưng không thể nói trước được kết quả của chúng. Những cuốn sách có khẳng định rằng: dù sao những nhà giả kim cũng đã thành công trong việc biến những kim loại “tồi tàn” thành vàng ròng. Vậy thực tế thì sao? Ngày nay đã chứng minh được, việc biến một chất này thành một chất khác là hoàn toàn hiện thực, song công việc đó đòi hỏi phải có nhiều năng lượng, mà thời Trung cổ hay thời Phục hưng không thể nào có được. Loài người phải chờ đến năm 1919, khi nhà vật lý người Anh là huân tước Rederford thực hiện được trong phòng thí nghiệm việc biến đổi các nguyên tố: dựa vào lý thuyết tổng hợp hạt nhân nguyên tử, ông biến nitơ thành oxy. Người Anh đạt được kết quả này sau khi cho nitơ chịu tác động của tia anpha (hạt nhân nguyên tử hêli) phát ra bức xạ và thành phần phóng xạ mà Pie và Mari Quyri phát hiện có ở nguyên tố uran vào năm 1898. Sau đó một thời gian, vào năm 1931, nhà bác học người Mỹ là Lorenx nhà phát minh máy gia tốc cộng hưởng từ cho phép tăng nhanh chuyển động của các hạt nhẹ như phần tử anpha, proton, đơteron, mở đầu cho thời kỳ có những đột phá vĩ đại.
Vậy là từ rất lâu, trước Thế chiến lần thứ hai, các nhà vật lý hạt nhân đã có thể thực hiện được ước mơ cuồng nhiệt của các nhà giả kim, khi tìm được vàng từ một nhóm các nguyên tố. Mặc dầu hiện nay những việc làm như vậy hoàn toàn có tính hiện thực, song chúng không có một ý nghĩa kinh tế nào cả, vì giá thành của vàng nhân tạo cao hơn vàng tự nhiên tới ngàn lần. Nhưng dù sao, chúng ta cũng đánh giá cao sự linh cảm của các nhà giả kim. Cứ để họ thiết kế những lò luyện mạnh hơn tới cả triệu lần và họ có thể luyện được vàng từ nguyên tố chì. Các nhà “giả kim” hiện đại đã đi xa hơn nhiều “các đồng nghiệp” của mình trong các thế kỷ trước. Các nhà vật lý hạt nhân đã bổ sung vào danh sách 90 nguyên tố hóa học hiện hữu trên Trái đất bằng sự tổng hợp 18 nguyên tố mới.